in

Waar is Ubuntu-bedenker Mark Shuttleworth nu?


Ubuntu-bedenker Mark Shuttleworth is niet eens miljardair, op papier tenminste niet. De in Zuid-Afrika geboren ondernemer verkocht in 1999 Thawte, zijn bedrijf in digitale beveiliging, aan Verisign voor $831 miljoen. Onlangs schatte de Sunday Times zijn vermogen op 500 miljoen pond, zeker minder dan 800 miljoen dollar.

Shuttleworth heeft dan ook nogal wat uitgegeven. Het meest opvallende was natuurlijk zijn ruimtereis in 2002. Voor 20 miljoen dollar mocht hij met een Russische Soyoez naar het internationale ruimtestation ISS, waar hij acht dagen lang meehielp met wetenschappelijke experimenten. Hij was niet de eerste ruimtetoerist, maar wel de eerste Zuidafrikaan in de ruimte. NASA heeft onlangs bekendgemaakt dat overnachtingen in ISS enkele tienduizenden dollars per stuk gaan kosten, maar daarbij is de reis ernaartoe niet inbegrepen.

Shuttleworth doet niet alleen consumptieve bestedingen. Hij heeft zich steeds ingespannen voor open-sourceprojecten. Dat begon al in de jaren 90 toen hij meeschreef aan de Linux-distributie Debian. In 2001 richtte hij de Shuttleworth Foundation op, die in Zuid-Afrika opensourceprojecten ondersteunt. En in 2004 begon hij Ubuntu, een eigen distributie van Linux die een nieuw niveau van gebruiksvriendelijkheid zou moeten bieden. Van Ubuntu zelf bestaan intussen allerlei varianten; over het algemeen kun je Shuttleworth’s missie als geslaagd beschouwen want Ubuntu is de meest aangeraden distributie voor leken en beginners op het gebied van Linux.

Zijn poging om een geïntegreerde Ubuntu te maken voor pc, tablet en smartphone, genaamd Unity, is echter geen succes geworden (Microsoft is dit met Windows ook niet gelukt.) De ontwikkeling van Unity is in 2017 opgegeven. Ook het besturingssysteem Ubuntu Touch voor de smartphone heeft geen significant marktaandeel gekregen.

Beursgang

Achter Ubuntu staat niet alleen de persoon van Shuttleworth maar ook het door hem opgerichte bedrijf Canonical. Het meest zichtbare product van Canonical is Ubuntu zelf, en dat wordt als opensource-software op grote schaal weggegeven. Maar net als bijvoorbeeld Red Hat verdient Canonical wel degelijk geld, namelijk door ondersteunende diensten aan te bieden aan bedrijven die de Ubuntu-software en gerelateerde producten willen gebruiken. Canonical heeft zo’n 600 mensen in dienst en heeft kantoren in meer dan 30 landen en is dus een serieus te nemen bedrijf. Maar in zijn hele bestaan heeft Canonical maar twee jaar winst geboekt, namelijk in 2009 en in 2017. In dat laatste jaar werd Unity geschrapt en werden 200 mensen ontslagen.

Kost Ubuntu Shuttleworth dus alleen maar geld? Dat ook weer niet. Wikipedia schat dat in 2017 de waarde van Canonical 74 miljard dollar bedroeg. Daarbij speelt mee dat Canonical goed heeft gereageerd op de ontwikkeling van cloud en Internet of Things. En die miljardenwaardering is geen fictie. Concurrent Red Hat werd in 2018 overgenomen door IBM, voor 34 miljard dollar. Eind 2018 zei Shuttleworth dat hij geen verkoop overwoog: “Ik stel prijs op mijn onafhankelijkheid.” Maar een beursgang is al enige tijd in voorbereiding en wordt voorzien voor dit jaar. Dat betekent dat de status van miljardair voor Shuttleworth nu alsnog voor het oprapen ligt.

Tekst:Herbert Blankesteijn

Smartphone-merken die van hun voetstuk zijn gevallen