in

Hoe Meg Whitman het succes van eBay nooit meer evenaarde

Meg Whitman is geen nerd of informaticus, niet iemand die uitvindingen doet of een nieuwe start-up verzint. Ze is een zakenvrouw; ze leidt bedrijven. Zo stond ze aan de wieg van eBay, wat een groot succes werd. Maar daarna liep het heel anders.

Whitman werkte in in eerste instantie in leidende functies voor een hele collectie bedrijven: Procter & Gamble, Bain & Co (consulting), Walt Disney, Stride Rite (kinderschoenen), Florists Transworld Delivery (bloemenhandel) en Hasbro (speelgoed). Het verhaal gaat dat ze, toen ze in 1998 door een headhunter werd benaderd voor de positie van directeur van eBay, in eerste instantie geen belangstelling had. Op dat moment stelde eBay met 30 medewerkers en een omzet van een paar miljoen nog weinig voor. 

Maar ja, het was de internet-boom. De dolenthousiaste commentaren van de gebruikers waren overal te zien. In het hoofdkwartier hing een magische sfeer. Er was een beursgang voor te bereiden die een fortuin zou binnenbrengen. De groeicijfers en de prognoses waren astronomisch. Join the revolution. En dat deed Whitman.

Ze leidde eBay langs de beursgang en door de dot-comcrisis, die eBay met glans overleefde. Ze werd geprezen om haar focus en haar goede humeur. Aan het einde van haar bewind in 2008 had het bedrijf 15.000 werknemers en een omzet van 8 miljard dollar. Maar ze maakte ook dure fouten. 

Zo werd Skype ingelijfd met het gammele verhaal dat daarmee aanbieders en gegadigden zo fijn met elkaar konden praten. Skype werd gekocht voor 4,1 miljard in 2005 en bracht bij verkoop in 2009 nog maar 2,75 miljard op (waarna Microsoft er in 2011 weer 8,5 miljard voor betaalde). Ook de acquisitie van PayPal in 2002 was een moeizaam verhaal: in 2015 werd het betaalbedrijf weer door eBay geloosd als een zelfstandige beursgenoteerde onderneming.

Meest onderpresterende CEO

Na eBay bleef Whitman in de technologie. In 2011 werd ze directeur bij Hewlett-Packard. Haar periode daar begon slecht, met een afschrijving van bijna 9 miljard op de aankoop van softwarebedrijf Autonomy. In 2013 werd ze door Bloomberg uitgeroepen tot ‘meest onderpresterende CEO’ omdat de aandelenkoers van HP meer dan 30% was achtergebleven bij de markt. 

Haar ‘succes’ bij eBay en ‘falen’ bij HP zijn aanwijzingen dat een directeur maar een beperkte macht heeft om iets te bederven of te verbeteren aan het functioneren van een bedrijf. Beide bedrijven zaten in een spiraal; die van eBay ging toevallig omhoog en die van HP omlaag.

Sinds 2017 is Whitman weg bij HP. Ze heeft alweer een directeurschap achter de rug bij Quibi, een onderneming in korte video’s waarvan niemand begreep wat dat te bieden had en wat ook al was mislukt bij Vine. En ze heeft een aandeel genomen in de Immortals Gaming Club, een organisatie in e-sports. Aan haar activiteiten in de ict heeft ze een fortuin overgehouden van meer dan 5 miljard dollar.

Tekst: Herbert Blankesteijn

reMarkable 2 review – Tablet met gevoel van papier

In gesprek met Jeroen Domburg alias Sprite_tm: Maker met wereldfaam