in

Chip in je brein: Alles over de breincomputer van Neuralink


Een stal met varkens. Het is niet het eerste waar je aan denkt bij een flashy techpresentatie die de wereld moet veranderen. Toch koos Elon Musk met zijn bedrijf Neuralink voor zoiets. We zijn het niet helemaal van deze showman gewend, maar dat is niet het enige wat de presentatie van de breincomputer zo bijzonder maakte.

Het gegeven dat de neurowetenschappelijke start-up van Musk al iets kan laten zien is opzienbarend. De miljardair zou graag zien dat we straks allemaal een operatie ondergaan om iets in ons brein te laten implanteren. Wat dat precies is en of het een goed idee is om dat te doen, dat is een vraag die menig persoon bezighoudt. Het varken Gertrude lijkt in ieder geval prima te kunnen functioneren met

Neuralink werkt sinds 2016 aan een draadloze breincomputer. Het doel is om daardoor iets te kunnen doen aan neurologische ziektes zoals dementie, verlamming en Alzheimer. Heel specifiek kan de chip uiteindelijk zelfs iets doen tegen geheugenverlies, slapeloosheid, verslaving en depressies. Het ultieme doel gaat echter veel verder: kunstmatige intelligentie en de mens steeds verder laten integreren.

Hoe ver Neuralink precies is, dat is niet duidelijk, maar wat Musk wel kon laten zien waren de varkens. In zijn ‘drie kleine biggetjes’-demonstratie liet hij zien hoe varken Gertrude een Neuralink-implantaat in haar hersens heeft gekregen dat alles te maken heeft met hoe ze haar snuit onder controle houdt. Het is een kleine chip met heel dunne draden die in het brein worden geplaatst.

De breingolven konden worden waargenomen door piepjes die je steeds hoorde als er iets met haar snuit gebeurde. Om te bewijzen dat Neuralink-implantaten ook kunnen worden teruggedraaid, is er ook een varken dat eerder een chip had en nu niet meer.

Musk noemde zijn varkens gezond, gelukkig en ‘niet te onderscheiden’ van een gewoon varken. De chip van 23 millimeter moet gewoon worden gezien als een soort Fitbit in je brein. Hij is voorzien van meer dan 3.000 electrodes en de haarfijne draden die in het brein gaan, zijn in staat om de activiteit van 1.000 neuronen waar te nemen.

Die chip heeft indruk gemaakt: diverse neurowetenschappers hebben laten weten erg onder de indruk te zijn van de tech, hoewel deze nog wel zeer grondig moet worden getest. Alleen al omdat het menselijk brein sowieso nog een groot mysterie is voor de wetenschap.

Investering waard?

In ieder geval heeft de presentatie in al zijn eenvoud toch grote verwachtingen geschapen. Verwachtingen die de honderd medewerkers van Neuralink nu moeten gaan waarmaken. Daar is waarschijnlijk nog voldoende geld voor: er is voor 158 miljoen dollar geïnvesteerd in Neuralink, waarvan 100 miljoen uit de portemonnee van Musk.

Het is uit de presentatie overduidelijk geworden dat Neuralink niet alles vertelt, waarschijnlijk mede om de technologie uniek te houden. Het zou dus zomaar kunnen dat de grap die Musk maakte, namelijk dat hij misschien op dit moment ook een implantaat heeft, toch een kern van waarheid bevat.

In eerste instantie zou het testen van Neuralink eind dit jaar op mensen beginnen, maar inmiddels lijkt het erop dat Musk die tijdlijn niet helemaal gaat halen. Hij heeft er in ieder geval niet meer over gerept. Het klinkt heel spannend, maar bij mensen met Parkinson wordt het implanteren van technologie al decennialang toegepast. Vandaar dat er uiteindelijk wat gemengd is gereageerd op de demo van Musk.

Veel neurowetenschappers zeggen helemaal niet zo onder de indruk te zijn, omdat Neuralink uiteindelijk weinig baanbrekends heeft laten zien. Juist omdat het niet duidelijk werd wat je uiteindelijk kon gaan doen met al die data uit het brein, was het het niet voor iedereen even duidelijk hoe dit de mensheid kan gaan helpen. Dat het werk van Neuralink ook niet in wetenschappelijke publicaties voorkomt, draagt bij aan het in twijfel trekken van de inspanning van Musks bedrijf.

Dat is ongetwijfeld olie op het vuur van Musk, waardoor de verwachtingen voor de volgende demo hooggespannen zijn. Het kan echter, mede door de pandemie, nog wel even duren voordat Neuralink weer iets nieuws toont.

Acronis True Image 2021 review – Back-up én antivirus

Drie mesh-routers met wifi 6: TP-Link, Asus, Netgear